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"EN VIVO DESDE LA ESTRATOSFERA"
D I A R I O J U V E N I L #1

He aquí el Diario Juvenil elaborado para lectores de 5o. y 6o. grado.

Muchas gracias a Mariliyn Kennedy Wall por su amabilidad al escribir este Diario Juvenil basado en lo escrito originalmente por Ben. Marilyn es profesora en la Escuela Elemental John Wayland de Bridgewater, Virginia. Si desea producir futuros Diarios Juveniles, por favor envíe una nota a marc@quest.arc.nasa.gov. Gracias.

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Preparativos para un vuelo del KAO
Ben Burres, Operador del Rastreador del KAO

En algunas ocasiones el prepararme para realizar mi trabajo en un vuelo del KAO es muy fácil. Cuando los astrónomos buscan objetos luminosos como estrellas, planetas y asteroides luminosos, mi preparación previa al vuelo no es difícil. Una vez que detecto en mi mapa donde se encuentran estos objetos, sólo tengo que decirle al Video Rastreador de Estrellas "aseg´yuralo" y "muévelo" hacia lo que llamamos la "mira". Este es el punto en el campo de la cámara donde el instrumento de los astrónomos está buscando y les avisa para que inicien la toma de datos.

Preparando el Sistema de Detección:

Sin embargo, muy frecuentemente prepararse no es tan fácil. Esta noche volará con nosotros el astrónomo y propietario del instrumento Dr. Al Harper del Observatorio Yerkes. También nos acompaÒarán otros dos investigadores invitados: Dr. Jackie Davison y el Dr. Harold Butner. Durante el vuelo de esta noche ellos desean investigar los objetos IRC +10420, L 1455, Saturno, L 1031B, IRAS 23568+6706, TMS 1A, GG TAU y M42. Los astrónomos ya conocen la luz infrarroja de Saturno y de IRC+10420, y utilizarán la luz conocida de estos dos objetos como un patrón para asegurarse de que el sistema esté trabajando. Una vez que todo ha sido ajustado con lo conocido, entonces pueden utilizar el sistema de detección para detectar la luz de los objetos desconocidos que serán estudiados durante el vuelo.

Preparando los Mapas.

Para este vuelo debo de hacer varias cosas. Primero, obtener una lista de los objetos que desean ver los astrónomos. Necesitaré la posición exacta de cada objeto. Los astrónomos llaman a estas posiciones coordenadas celestes; es como el domicilio de tu casa. Tal como buscar domicilios en un directorio telefónico, así encuentro las direcciones de los objetos en el cielo utilizando catálogos especiales. Estos catálogos indican la posición exacta, las coordenadas precisas de cada objeto que busco. También hay información sobre posibles mediciones de luz infrarroja hechas anteriormente por otros astrónomos. Enseguida reviso mis archivos para ver si existen mapas para los objetos que estudiaremos en nuestro vuelo en el KAO. Existen dos mapas importantes que debemos tener a bordo para cada objeto que deseamos encontrar.

El Mapa de Adquisición: El primer mapa que utilizo para encontrar el objeto se llama el mapa de "adquisición". Este mapa me ayuda a encontrar la posición general de ese objeto. El mapa de "adquisición" abarca una gran extención del cielo, y este mapa mide el cielo en grados. Abarca un área de cerca de 8 por 12 grados. Es en este mapa de "adquisición" en el que encontrarás las estrellas más brillantes, estrellas de 9a. magnitud o más brillantes.

El Mapa de Rastreo: El segundo mapa que debo obtener de mis archivos se llama el mapa de "rastreo". Este mide el cielo con mayor precisión aún. Mide el cielo en minutos de arco. Cubre una área de 25 por 18 minuntos de arco. El mapa de "rastreo" muestra las estrellas más ténues que pueden ser visibles a través de la cámara del telescopio rastreador; éste muestra estrellas tan ténues como de 14a. magnitud. El mapa de "rastreo" también muestra las localizaciones o puntos en la gráfica para todas las posiciones infrarrojas que estudiarán u observarán los investigadores.

Elaborando Mapas con "Pepinos" Algunas veces los objetos no han sido observados en el KAO. Si no existen archivos para el objeto por estudiar, es mi trabajo diseñar y elaborar los mapas para ese objeto y tenerlos listos para el vuelo.

Antes de 1990, este tipo de mapas debían elaborarse manualmente, utilizando papel especial para gráficas. Requería horas y horas tan solo hacer un mapa. Ahora, utilizo un programa especial para computadora que llamamos "Pepinos". Este programa lee el Catálogo de Estrellas Guía del Telescopio Hubble de un CD Rom (Disco Compacto de Lectura Unicamente) y "Pepinos" es capaz de graficar la posición de las estrellas con mucha precisión. El Catálogo de Estrellas del Hubble puede graficar estrellas tan ténues como de 16ava magnitud, lo cual es mucho más débil de lo que nuestras cámaras pueden detectar.

Ajustando el D.O.G. y Utilizando Estrellas Guía.

Una vez que tengo los mapas inicia el verdadero trabajo. Debo obtener una lista de coordenadas de las "Estrellas Guía" para el D.O.G. de YERKES (Guiador Compensador Digital). El D.O.G. nos ayuda a encontrar el rumbo del objeto que deseamos investigar utilizando otras marcas guía visibles en el cielo. Es como dirigir un bote utilizando otros puntos de referencia visibles. Imaginate que deseas navegar tu bote hacía una isla, una isla que no está a la vista porque se encuentra debajo del horizonte. Utilizarás otra isla que esté a la vista como punto de referencia para llegar a tu isla. Mientras navegas hacia tu destino calcularás que tan lejos de popa necesitas mantener la isla visible para encontrar el rumbo hacia la isla oculta que deseas alcanzar. Utilizando la misma idea de un punto de referencia, el D.O.G. utiliza la luz infrarroja de las Estrellas Guía cercanas para ayudar a encontrar el objeto que será estudiado durante el vuelo del KAO. Las Estrellas Guía deben de ser cuando menos de 12ava magnitud en brillo, y deben estar cercanas, no más de 10 minutos de arco de distancia. En la mayoría de las areas del cielo existen muchas Estrellas Guía cercanas que son "DOGables" (que pueden ser utilizadas por el D.O.G.). Luego se introduce a la computadora una lista de coordenadas de las Estrellas GuÌa y de los objetos por estudiar para ser leídas por el programa del D.O.G.

Ultimo Preparativo Antes del Despegue: Haciendo Transparencias para Rastrear

Cuando observo el monitor de video en mi estación, solo tengo una pequeña área a la vista. Mi campo visual del telescopio rastreador es un poco más pequeño que el área de la luna llena. Para ayudarnos a coordinar nuestra posición en el cielo, debo de elaborar transparencias para rastrear. Regreso al mapa de "rastreo" y marco las posiciones de las estrellas y fuentes de infrarrojo en una hoja de plástico. Utilizaré esta transparencia sobreponiéndola en el monitor de video alineando mis marcas hechas con lápiz graso con las estrellas reales que se muestran en la pantalla del monitor. Aunque no puedo ver los objetos infrarrojos opticamente invisibles en el monitor de video (la cámara rastreadora es sensible únicamente a la luz visible), sobreponiendo mi mapa hecho a lápiz sobre las estrellas reales, puedo ver donde se encuentran los objetos infrarrojos en la pantalla. Algún día, tal vez en SOFIA, no utilizaremos transparencias de plástico. En el futuro, la computadora nos dará la posición de nuestras estrellas.

Así que con todos estos mapas, transparencias y la información de las coordenadas, puedo dirigirme al avión deseando fuertemente no haber olvidado ninguna cosa.

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